Бесхвостые

Жили-были в одной деревне пятеро братьев-котят.
Как-то раз играли они на деревенском выгоне в мяч.
Увидели их щенки, которые невдалеке гуляли, подходят к ним и говорят:
– Дайте нам мяч, мы тоже хотим поиграть!
– А давайте играть вместе, – говорит самый старший котенок.
– Еще чего! – сказали щенки. – Нам и без вас будет неплохо.
– Тогда мы не дадим вам свой мяч, – отвечает котенок.
– А мы силой заберем, – засмеялись щенки. – Видите сколько нас!
– А вы попробуйте! – угрожающе зашипели котята, и шерсть на них встала дыбом. – Мы, братья-котята, – не робкого десятка. И хотя вас здесь семеро, мы будем с вами драться!
Такой прыти от котят щенки не ожидали и поначалу даже растерялись. Но тут самый старший из них стал подбадривать своих товарищей, и те, не долго думая, бросились на братьев.
Долго катался по земле живой клубок из котят и щенков. Далеко были слышны лай и мяуканье дерущихся.
Но вот, не выдержав, завизжал один из щенков и отскочил в сторону. Вскоре его примеру последовал и второй. А через минуту бросились наутек и пятеро остальных щенков. У всех у них до крови были исцарапаны морды.
Но пострадали и братья-котята. На поле боя лежали их оторванные пушистые хвостики.
Посмотрели на них котята и горько-горько заплакали.
Тут идет мимо лиса. Увидела она плачущих котят и спрашивает:
– Что случилось, милые мои? Кто вас обидел?
– Никто нас не обижал. А вот хвосты наши оторвать успели. – И старший из братьев рассказал лисе, что с ними приключилась.
– Ай-яй-яй, – посочувствовала лиса и подняла с земли пять пушистых хвостиков.
«Какая прелесть», – подумала она, и загорелись ее глаза недобрым огнем.
– Не плачьте, мои хорошие, – стала успокаивать котят лиса. – Помогу я вашему горю. – Она положила все хвосты в свою торбу и велела братьям идти за ней. – Сейчас я пришью вам ваши хвостики, и вы снова будете такими же красивыми, как и прежде…
Привела лиса к своей избушке и говорит:
– Вы посидите здесь, на крылечке, а я тем временем ваши хвосты почищу. Но сначала хорошенько расчешу ваши спинки.
Лиса достала из кармана густой гребешок и стала расчесывать на котятах всклоченную шерсть. Начесала ее целый пучок и в карман положила. Затем лиса зашла в избушку и спрятала хвосты котят за печь.
– За такой-то товар мне на базаре хорошие деньги дадут, – рассмеялась лиса. – А вам, милые мои, я непременно пришью хвостики, да только другие…
Лиса быстренько пошила из тряпок точно такие же хвосты и набила их ватой. Затем намазала клеем и вываляла в кошачьей шерсти, что из кармана достала. И получились хвосты точь-вточь, как настоящие.
Пришила лиса хвосты котятам и домой их проводила.
Идут братья по лесу, радуются, что вернула им лиса их прежнюю красоту.
– Чему радуетесь, глупенькие? – раздался вдруг сзади чей-то голос.
Повернулись братья и увидели сидящую на дереве старую ворону.
– Нашли, кому верить, – продолжала она. – Да эта рыжая плутовка хвосты-то пришила вам ненастоящие. Тряпичные.
– Ах, какая бесстыжая! – возмутились котята. – Сейчас мы вернемся и заберем у нее наши хвосты!..
– Не спешите! – остановила их ворона. – Силой вы сейчас ничего не добьетесь. И хвостов своих не найдете. Спрятала их лиса в надежном месте. Утром ее надо ловить – на базаре. Когда она их продавать станет.
– И то верно, – согласились котята. – А поможет нам в этом наш дворовый пес Черныш.
Они поблагодарили старую ворону и зашагали своей дорогой. А дома рассказали братья свою грустную историю Чернышу.
– Ну что ж, – сказал тот, выслушав котят, – я помогу вам вернуть ваши хвосты. И непременно накажу эту плутовку…
И вот на следующий день рано утром, отправились братья вместе с Чернышом на базар. И как только лиса выложила на прилавок кошачьи хвосты, тут же ее и схватили. Затолкали рыжую плутовку в мешок, и понес ее Черныш на хозяйский двор. А там стали думать да гадать – что же им с лисой делать.
– Продадим ее хвост на базаре, – говорит Черныш, – а из шкуры разбойницы хозяин себе шапку пошьет.
Как услыхала лиса, что ее ждет – заплакала горючими слезами. Упала Чернышу да котятам в ноги и стала их о пощаде молить.
Сжалились над ней братья и решили отпустить на все четыре стороны. Но тут возразил Черныш:
– Нет, – сказал он, – без наказания эту плутовку нельзя отпускать. Пускай она сначала послужит верой и правдой нашему хозяину. – С этими словами накинул Черныш лисе на шею свой ошейник с цепью и добавил:
– Станет отныне эта разбойница вместо меня хозяйское подворье сторожить. И коли честно будет службу свою нести, через год вольную получит…
Медленно потянулось для лисы время. Тяжело ей было нести службу собачью. Хотелось убежать с ненавистного подворья. Да только крепкая цепь и зоркий глаз Черныша не давали ей этого сделать…
Но вот наконец-то пролетел год, и получила лиса обещанную ей свободу. Стала она, как и прежде, промышлять охотой на деревенских курочек. Но ту деревню, где жили пятеро братьев котят и пес Черныш, обходила лиса десятой дорогой.