Медвежья лапа

Жил-был в одной деревне мужик по имени Афанасий. Как-то раз отправился он на реку рыбу ловить. Сел на берегу, закинул удочку и стал ждать, когда рыба клюнет. Да только клева почему-то в тот день не было.
Долго сидел Афанасий в напрасном ожидании. И вдруг видит – заходит в воду медведь и давай лапой рыбу ловить. Одну поддел, вторую да третью… И вскоре на берегу уже целая куча рыбы лежала.
– Э-эй, Топтыгин! – закричал Афанасий. – Не дашь ли ты мне несколько рыбешек? А то ведь срам с пустыми руками домой возвращаться.
– Да бери, сколько хочешь, – говорит медведь. – Я еще наловлю.
Обрадовался Афанасий медвежьей доброте, и давай рыбу в ведро бросать. Наполнил его до краев, а сам и думает: «А почему бы мне не взять больше, коли медведь дозволил». И стал он рассовывать рыбу по карманам. А когда они были полны, натолкал ее и за пазуху.
Поглядел медведь, как мужик рыбой загружается, – усмехнулся, но ничего не сказал, а лишь подумал: «И почему люди такие жадные?..»
Поблагодарил Афанасий медведя и уже хотел уходить, как вдруг откуда-то сверху раздалось громкое: «Кар-р! Кар-р! Лучше попроси медведя, чтобы научил тебя рыбу руками ловить!»
«А ведь и то верно, – подумал Афанасий. – Не надо будет тогда с удочкой на берегу сидеть».
Подошел он поближе к воде и говорит медведю:
– А не научишь ли ты меня, Мишенька, рыбу руками ловить?
– Отчего же не научить, – отвечает медведь. – Становись рядышком и гляди внимательно как я это делаю.
Залез Афанасий в воду, подошел к медведю поближе и стал наблюдать как тот ловко рыбу из воды вытаскивает.
Но вот медведь, бросив на берег очередную рыбину, спрашивает Афанасия:
– Ну что, дружище, понял, как надо рыбу ловить?
– Да чего ж тут не понять, – отвечает тот. – Это ж проще пареной репы…
На следующий день рано утром пришел Афанасий на речку и стал медвежьим способом рыбу ловить. Подденет он ее рукою, а она тут же из нее выскальзывает. И как не пытался Афанасий поймать хоть одну рыбину, так ничего у него и не вышло.
Весь продрогший, вылез он на берег и стал разводить костер, чтобы обогреться. А тут ворона сверху опять:
– Кар-р! Кар-р! Дур-рень! У медведя-то вон, какие когти. Оттого рыба и не срывается. Медвежья лапа тебе нужна! Кар-р! Кар-р! – крикнула громко ворона и улетела.
– А ведь и то верно! – обрадовался Афанасий. – Как же это я сам не догадался?..
Вернулся он домой, взял топор да мешок и в лес отправился. Нашел там медвежью берлогу, залез в нее и говорит медведю:
– Худо дело, косолапый. Не ловится у меня рыба. Из руки выскакивает. Лапа твоя медвежья нужна… Ты уж на меня, дружище, не серчай, – говорит Афанасий. – К холодам я тебе ее возверну…
Отрубил он у медведя переднюю правую лапу и домой пошел. А медведь кричит ему вдогонку:
– И моей лапой с умом надо рыбу ловить! А не то беду на свою голову накличешь!
– А ты меня, косолапый, не учи! – отвечает Афанасий. – Мы и сами с усами!..
Вот пришел он домой и хвастает жене:
– Ну, Варварушка, будет теперь у нас с тобой рыбы – превеликое множество. Станем мы ею на базаре торговать. – И Афанасий показал жене медвежью лапу.
– Неужто медведь тебе ее одолжил? – удивилась Варвара.
– Да ты что, глупая баба! – воскликнул Афанасий. – Кто ж свою лапу добром отдаст! Отрубил я ее у медведя.
– Батюшки мои! – всплеснула руками жена. – Да что же ты наделал! Гляди, Афоня, как бы беды не случилось, – сказала она испуганно.
– Молчи, непутевая, а то и впрямь накаркаешь! – сказал сердито Афанасий. – А лапу по осени я медведю верну. В холодную пору она мне будет без надобности. Не полезу же я в ледяную воду рыбу ловить. Ну, а пока привяжи-ка ты ее к моей правой руке.
Сделала Варвара, как велел муж, и отправился Афанасий на рыбную ловлю.
Пришел он на речку, залез в воду и давай рыбку за рыбкой лапой поддевать да на берег выбрасывать. Набросал целый ворох.
Затем Афанасий вылез на берег, поглядел на свой улов и подумал: «Маловато, пожалуй, будет. Дай-ка я еще столько же наловлю. Все равно до вечера далеко».
Залез он опять в воду, а рыбы и не видать. Как на грех, ни одной рыбешки мимо не проплывает. Афанасий собрался было на берег вылезать, как вдруг увидел огромную рыбину.
– Вот это улов будет! – радостно воскликнул Афанасий. – Не рыба – целая корова!
Вонзил он в нее медвежьи когти, и хотел к берегу тянуть, да не тут-то было. Не под силу ему улов оказался. Потащила его рыбина в глубь речную.
Испугался Афанасий. Хотел он когти из ее спины вытащить, да больно крепко они в ней увязли. Стал тогда Афанасий звать на помощь. А рыба все сильнее тащит его в реку. Вот-вот скроется в воде его голова.
Уже с белым светом прощаться стал. И тут на его крики прибежал из лесу тот самый медведь. Вытащил он из воды горе рыбака, забрал у него свою лапу и в лес ушел.
Сидит мокрый Афанасий на берегу и не верит, что жив остался. Тут выходит из реки водяной. Подошел он к Афанасию и говорит:
– Медвежье сердце добрее твоего оказалось. Спас он тебя, хоть и сделал ты для него зло великое. А ведь он тебя предупреждал, что можешь беду на свою голову накликать. Да только ты его не послушался… До того дня станешь работать на медведя, пока у него лапа не заживет. Да не вздумай меня обмануть, не то худо будет! Я, водяной, слов на ветер не бросаю!..
Не посмел Афанасий водяного ослушаться. До самой осени работал он у медведя. Заготавливал для него на зиму мед да рыбу.
Но вот кончилось лето, подули холодные осенние ветры, облетела с деревьев желтая листва. Зажила к этому времени медвежья лапа. Пришло время Афанасию домой возвращаться. Он и говорит медведю:
– Прости, Миша, меня, непутевого, за то, что я с тобою сотворил… А твою доброту медвежью я всю жизнь помнить буду…